Ο Joseph Pilates γεννήθηκε το 1883 κοντά στο Ντίσελντοφ της Γερμανίας. Ήταν παιδί φιλάσθενο που υπέφερε από ραχίτιδα, ‘άσθμα και ρευματικό πυρετό. Προκειμένου να αντιμετωπίσει αυτές τις νοσηρές καταστάσεις επιδόθηκε σε διάφορες σωματικές δραστηριότητες. Μελέτησε ανατολικές και δυτικές μορφές άσκησης και φιλοσοφίες και επηρεάστηκε σε μεγάλο βαθμό από την αρχαία ελληνική και ρωμαϊκή αγωγή. Από το συνδυασμό των ανατολικών και δυτικών μεθόδων άσκησης προήλθε η μέθοδος Pilates, την οποία ο ίδιος την είχε ονομάσει Contrology (Ελεγχολογία).

Το 1926 ο Joseph Pilates μαζί με τη σύζυγό του Clara Pilates ταξίδεψαν στην Αμερική και άνοιξαν το πρώτο στούντιο Pilates στην Νέα Υόρκη. Στο Στούντιο σύχναζαν μεταξύ άλλων διάσημοι  γυμναστές και χορευτές, οι όποιοι είχαν εκτιμήσει την ποιότητα της δουλειάς καθώς και της βαθειάς γνώσης για τους μηχανισμούς του ανθρώπινου σώματος που κατείχε ο  Joseph Pilates. Έτσι ασπάστηκαν γρήγορα το έργο του και τις νέες δυνατότητες που τους πρόσφερε για αποκατάσταση από τραυματισμούς και για βελτίωση της σωματικής τους απόδοσης.

Ο Joseph Pilates δημιούργησε  περισσότερες από 500 ασκήσεις για τα διάφορα όργανα που επινόησε. Η φιλοσοφία πάνω στην οποία βασίστηκε η μέθοδός του στηρίζεται στην αρχή ότι για να επιτύχει κάποιος καλή υγεία πρέπει να εξασκεί το ‘’σύνολο΄΄. Με βάση την παραπάνω αρχή η μέθοδός του είναι έτσι σχεδιασμένη ώστε να ασκεί ολόκληρο το σώμα με θέσεις και κινήσεις, οι οποίες τελικά διορθώνουν την ευθυγράμμιση και την ισορροπία του σώματος. Ο Joseph Pilates θεωρούσε τη μέθοδό του ως τρόπο ζωής και δρόμο προς την καθολική υγεία και όχι απλώς μια σειρά ασκήσεων. Ολιστική προσέγγιση και δια βίου διαδικασία και όχι απλώς αγωγή καλής φυσικής κατάστασης.